福特收购Argo AI 欲制造无人驾驶汽车

全球最大的汽车巨头正在积极争夺改变人类未来100年的技术——自动驾驶。福特公司认为自动驾驶对人类未来生活方式的改变将不亚于第一辆汽车的意义。福特已经宣布向无人驾驶初创公司ArgoAI投资10亿美元。而在大西洋彼岸的德国汽车制造商也在摩拳擦掌,回应硅谷驱动的汽车技术革命。

福特收购Argo
福特收购Argo AI

ArgoAI是一家位于匹茨堡的人工智能企业,被福特收购后,将为其开发一款人工智能的虚拟司机系统,以实现福特2021年推出一款全自动无人驾驶汽车的承诺。ArgoAI创始人BryanSalesky和PeterRander是Uber和谷歌以前无人驾驶技术的负责人。

双方签署了一项长达五年的合作协议。Salesky对第一财经记者表示:“ArgoAI研发初期将仅为福特开发自动驾驶技术和产品,等技术成熟后会将技术授权给业内其他企业和行业参与者。福特是很理想的合作伙伴,我们的目标是2021年把产品推向市场。”Salesky还提到,公司刚成立时,也曾考虑过多种融资方案,现在福特投资是最好的选项,希望能够按照时间表实现自动驾驶的目标。

福特CEOMarkField表示,这是一项独特的合作。“未来10年无疑是自动驾驶主宰的10年。自动驾驶对于福特100年的生产线的影响将是重大的,对社会的意义也不亚于第一辆汽车的发明。很多科技公司在寻求客户,而很多整车制造商(OEM)在寻求科技合作伙伴。福特汽车通过合作获得了专业技术,ArgoAI则获得了福特的客户。”Field说。

福特今年稍早已经测试了30辆无人驾驶汽车,并称今年的计划是将无人驾驶车队扩容到90辆。公司还表示,于2021年推出的第一批无人驾驶车将用于共享打车软件服务。

福特的投资也是对丰田此前投资10亿美元成立机器人和人工智能研究部门举措的回应。丰田的这个研究计划为期5年,由前美军机器人工程师GillPratt领导。美国汽车研究中心交通行业分析师EricPaulDennis表示,在福特收购这家公司的前十分钟,他还都没有听说过ArgoAI这家公司。Salesky和Rander除了Uber和谷歌以外也没有任何背景。

不过据一位在硅谷某互联网车企业工作的员工向第一财经记者透露,Salesky最早是做硬件出身的,是卡内基梅隆大学的老兵,后来又去谷歌待了6年,拥有非常广的人脉,福特投资ArgoAI也在情理之中。

福特的最新投资举动反映了各大汽车厂商对于无人驾驶技术的争夺日益激烈。2016年,通用汽车和Uber都开始大举投资技术型初创公司,那些企业刚开始可能只有几十个员工,却获得了上亿美元的收购资金。

卡内基梅隆大学计算机工程负责自动驾驶研究的RajRajkumar教授对记者表示:“过去福特在自动驾驶方面可能落后于竞争对手通用、奥迪、沃尔沃、谷歌和Uber,现在福特正在通过收购赶上自动驾驶的大潮。”

福特首席技术官兼自动驾驶副总裁RajNair介绍称:“我们希望能够成为汽车的大脑、眼睛、耳朵和鼻子。”所谓“大脑”,就是自动驾驶的算法。通过自动驾驶汽车精密的芯片处理器来感知周围环境,就类似于人脑神经刺激大脑的运作,帮助其处理、学习和把物体分类。一些包括高精3D地图等技术,对于自动驾驶的深层认知作用,就好像人脑的记忆那样。

据了解,ArgoAI将作为福特旗下Dearborn公司的子公司独立运营,这只是为了会计方面的目的。Nair表示,ArgoAI将独立进行招聘并给工程师分配股权。如果Argo最终开发出比市场技术先进很多的产品,那么公司的估值将远不止目前的水平。

福特对ArgoAI股权的占比目前尚未公布。ArgoAI将由Salesky负责运营,他汇报给一个五人组成的董事会,其中两人来自福特,两人来自ArgoAI,还有一名独立董事。ArgoAI已经公布了扩张计划,预计今年底将招募约200名员工,办公地点分别设在总部匹茨堡,以及密歇根东南和加州湾区。

福特的竞争对手通用汽车2016年3月曾宣布收购自动化初创公司CruiseAutomation,并最终以5.81亿美元的高价完成收购。通用汽车在亚利桑那州测试的ChevyBolts无人驾驶车辆,同样用于Lyft共享打车平台。此前通用汽车已经斥资5亿美元投资了Lyft。

不过,在无人驾驶领域走在最前列的还是谷歌和特斯拉。截至目前,谷歌无人驾驶已经在公共道路上行驶了2万英里,特斯拉更是已经行驶了13亿英里。